Het Lopos-verhaal: wie we zijn en onze reis tot nu toe

Lopos is een Belgische dienstverlener van real-time lokalisatiediensten (RTLS) gebaseerd op ultra-wideband-technologie (UWB). We legden al een hele weg af: van een sluimerend idee bij een paar onderzoekers tot een volwaardige start-up met een geteste en gecertificeerde wearable genaamd SafeDistance. In deze blog nemen we je mee op de reis die we maakten om tot deze wearable te komen die de afstand tussen collega’s meet.

De proloog

Het zaadje voor Lopos werd geplant toen de vier oprichters – Jen, Bart, Eli en Jan – onderzoek deden bij IDLab, het onderzoekscentrum van imec en Universiteit Gent. Alle vier hielden ze zich al tien jaar bezig met verschillende lokalisatie-technologieën, waaronder ultra-wideband. Al snel werd het marktpotentieel van UWB-technologie duidelijk en keek het kwartet hoe ze dit konden vertalen naar een bedrijfsconcept. De eerste stappen brachten hen bij gedragsanalyse bij dieren. Door de locatie en beweging van vee en pluimvee op te volgen, zouden toekomstige klanten het gedrag van hun dieren beter kunnen bestuderen en er inzichten uit halen

Gesteund door imec en Universiteit Gent

In deze periode stonden imec en Universiteit Gent Lopos organisatorisch en technisch bij. En dat doen ze nog steeds. “In 2019 zorgden onze ambities met UWB ervoor dat we deelnamen aan het Expedition DO!-project van de UGent. Ons idee werd een echte spin-off. Tot dan, hadden we allemaal nog een voltijdse job en hadden we niet de tijd om concrete stappen te zetten. Expedition DO! dwong ons om dat wel te doen en daar zijn we erg dankbaar voor. We kwamen als een van de winnaars uit de bus. Wat ons het laatste duwtje gaf om onze spin-off te lanceren”, legt Jen Rossey, CEO en medeoprichter van Lopos, uit.

Eind 2019 werd Lopos toegelaten tot imec.istart, een prestigieuze accelerator die start-ups helpt groeien. Hier ontmoette het team Peter Van Roosbroeck, die hen vergezelde als CCO en zich nu over het commerciële aspect van Lopos ontfermt.

De juiste markt vinden

Lopos had alle puzzelstukken van een succesvolle start-up in handen, maar een afzetmarkt ontbrak nog. Gedragsanalyses op dieren bleek niet de juiste route te zijn, dus keek het team naar andere markten zoals industrie 4.0, productie en logistiek. Jen Rossey vertelt: “We zaten volop in onze zoektocht naar de juiste markt toen het coronavirus insloeg als een bom. Wat we deden, leek ons perfect aan te sluiten met de vereisten van social distancing en zo konden we ons ook inzetten voor het algemene goed. Vooral onze gebruiksvriendelijke ultra-wideband wearable SafeDistance, die gebruik maakte van Lopos-technologie was uitermate geschikt. Als start-up konden we snel onze focus verleggen en ons hier volledig op toeleggen.”

Snelle time-to-market voor wearables

“Onze technologie moest dus vlug omgetoverd worden tot een echt social distancing-product. Software, hardware, design en behuizing moesten van nul gemaakt worden. We slaagden daarin op slechts zes weken, wat ongelofelijk snel is om een wearable te produceren, testen en certificeren.” Algauw kon Lopos met een prototype naar hun eerste klanten en zo met een aantal pilootprojecten van start gaan. Dat liet hen toe om feedback te verzamelen en die in de huidige versie van het toestel te verwerken.

Samenwerken zorgt voor succes

Rossey: “Onze snelheid hebben we in grote mate te danken aan onze partners. Dekimo zette ons product in elkaar. Pilipili ontwierp de behuizing. En Orange Plastics zette een 3D-design om in een afgewerkt product in één week – zoiets duurt anders gemiddeld twee à drie maanden. Zo spurtten we van naakte elektronica naar een aantrekkelijke en robuuste behuizing voor een draagbaar toestel. We draaiden heel wat lange dagen en werkten naarstig door in het weekend, maar we zijn er toch geraakt!”

SafeDistance in actie

Al verscheidene bedrijven – van de petrochemische en farmaceutische industrie tot grote elektronicabedrijven en lokale kmo’s – introduceerden de SafeDistance-wearables op de werkvloer. “Industriële bedrijven, waar meestal niet van thuis uit kan worden gewerkt, hadden de grootste en dringendste nood. Een ideale manier om te starten, maar ondertussen mikken we ook op een breder publiek. Je kan de wearable op zo veel plekken inzetten. Bedrijven zoals AkzoNobel, GSK België, Analog Devices, Borealis en Hubo, gebruiken SafeDistance al. Maar ook openbare instellingen zoals bibliotheken en musea staan op onze radar”, verklaart Rossey.

Zelfde missie, andere markt

“Onze missie blijft onveranderd, maar waar we onze technologie willen inzetten is sinds het coronavirus gewijzigd. Nu is ons hoofddoel bedrijven helpen om operationeel te blijven in deze moeilijke tijden”, vertelt Jen Rossey. “Het virus heeft een significante impact op bedrijven: sommige moeten alles stil leggen, er kan een uitbraak van de ziekte op hun werkvloer plaatsvinden… Ons doel is om medewerkers veilig te houden en de continuïteit van een bedrijf te waarborgen.”

Wat brengt de toekomst?

“De interesse in een social distance-wearable is vermoedelijk van korte duur. Het is echter nooit ons plan geweest om enkel op dit product te focussen. Nu al werken we aan ons post-corona aanbod. Onze ultra-wideband-technologie is bijvoorbeeld ook interessant voor asset management, assetlokalisatie, zone-afbakening, toegangscontrole en het vermijden van botsingen. We werken dus niet uitsluitend op social distancing. De opportuniteiten voor Lopos zijn legio”, concludeert Rossey.

 

De oprichters

 

Jen Rossey, , CEO en medeoprichter van Lopos, onderzocht lokalisatie, IoT, BLE, en meer bij IDLab. Begin 2019 besloot Jen met een aantal collega’s om een spin-off rond ultra-wideband te lanceren. Lopos was geboren.

Bart Jooris, ook een ervaren onderzoeker bij IDLab, is medeoprichter van Lopos. Hij is verantwoordelijk voor de praktische ontwikkeling van hun oplossingen. Als technische goeroe van de groep neemt hij de rol van CTO op zich.

Professor Eli De Poorter, medeoprichter van de spin-off, neemt een adviserende positie in binnen het bedrijf. Momenteel is hij nog steeds actief als professor bij de IDLab-onderzoeksgroep van imec en Universiteit Gent. Hij onderwijst studenten in Internet of Things, computer- en netwerkbeveiliging en meer.

Jan Bauwens is doctoraatstudent bij IDLab en de vierde medeoprichter van Lopos. Momenteel legt Jan zich toe op het afronden van zijn doctoraat over laag-energetische draadloze communicatie. Binnenkort vergezelt hij Lopos voltijds als embedded software engineer.

 

Lees meer over de laatste ontwikkelingen bij Lopos op de site van imec en die van Orange Plastics.